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Découverte archéologique exceptionnelle Peut-être la plus ancienne sculpture en bronze d’Europe trouvée près de Prêles

18 septembre 2018 – Communiqué de presse; Direction de l'instruction publique

A l’automne 2017, des particuliers ont apporté au Service archéologique du canton de Berne un objet exceptionnel : une main en bronze et or remontant à 3500 ans. Une multitude de questions se posent quant à son origine et sa fonction. C’est peut-être la plus ancienne sculpture en bronze d’Europe.

Deux particuliers ont fait une découverte exceptionnelle dans le Jura bernois début octobre 2017 : ils ont trouvé une main sculptée en bronze portant un bracelet en or près de Prêles, sur le Plateau de Diesse. Il y avait également une lame de poignard en bronze et une côte humaine. Les auteurs de la découverte ont remis ces objets au Service archéologique de Berne dès le lendemain. Les premières recherches ont montré qu’aucun objet analogue n’avait été trouvé à ce jour en Suisse ou dans les pays voisins.

Une pièce unique remontant à 3500 ans

La datation au carbone 14 a permis de déterminer que la main en bronze datait de 1500 à 1400 av. J.-C. On a en outre analysé la colle végétale utilisée pour fixer la fine plaque d’or appliquée autour du poignet. La datation indique que la côte humaine est plus jeune d’une centaine d’années. Ces deux dates, situées dans l’Âge du bronze moyen, sont cohérentes avec la lame de poignard. Les premières analyses effectuées sur les métaux utilisés pour fabriquer la main confirment qu’il s’agit d’alliages courants à cette époque.

Personnage de haut rang

En fouillant les lieux, l’équipe du Service archéologique a mis au jour une tombe contenant les ossements d’un homme adulte au début de l’été 2018. Elle avait malheureusement subi des dommages importants suite à des travaux récents. La tombe contenait une fibule en bronze, une spirale en bronze (ornement de coiffure) et des restes de plaque d’or provenant vraisemblablement de la main. La présence de l’un des doigts de la main en bronze a confirmé que la sculpture était bien issue de ce site.

On a découvert sous la tombe une construction en pierres d’origine humaine. Apparemment, l’homme à la main de bronze a été délibérément inhumé au-dessus de cette construction plus ancienne. Il devait s’agir d’un personnage de haut rang.

Un sceptre ou une statue

À la connaissance des spécialistes suisses, allemands et français, on n’a jamais trouvé de sculpture comparable datant de l’Âge du bronze en Europe centrale. La main de Prêles est à ce jour la pièce en bronze la plus ancienne figurant une partie du corps humain. C’est donc un objet unique et remarquable.

Il est encore trop tôt pour déterminer si la main a été fabriquée dans la région des Trois-Lacs ou dans une contrée plus lointaine. On ne connaît pas non plus la signification et la fonction qui lui étaient attribuées. Son ornement en or donne à penser qu’il s’agit d’un emblème de pouvoir, signe distinctif de l’élite sociale voire d’une déité. La main est prolongée par une forme creuse qui suggère qu’elle était à l’origine montée sur un autre objet : elle était peut-être une partie d’un sceptre ou d’une statue.Toutes les questions seront abordées lors de l’étude scientifique qui débutera au cours des prochains mois.

Exposition temporaire de cette découverte exceptionnelle

La main de Prêles sera exposée au public du 18 septembre au 14 octobre 2018 au NMB Nouveau Musée Bienne.

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